Galería fotográfica: Veinte años de NASCAR

De campeones de carrera a estrellas de las concesionarias  -Thom Blackett

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Los pasatiempos favoritos de mi infancia en el estado de Maine giraban en torno a los autos. Mi afinidad por los autos de juguete era lo que seguramente mantenía a Matchbox y a Hot Wheels en el negocio; y sin duda mi habilidad para identificar vehículos con apenas verlos pasar rápidamente era un ejemplo de genialidad no reconocida. En cuanto a la televisión, los fines de semana eran de carreras y los días de semana miraba cualquier cosa que tuviera autos o persecuciones, como "Dukes of Hazzard", "The Fall Guy" o "TJ Hooker" (en este caso el atractivo eran los autos y Heather Locklear). ¡Pero qué me hablan de los Boston Celtics y los New England Patriots! Yo sólo quería ver a Dale Earnhardt, Geoff Bodine y a Bill Elliot dar doscientas vueltas al circuito.

Eso fue allá, a principios de los ochenta, cuando el deporte que se había convertido en NASCAR ya tenía más de treinta años, pero aún permitía a los fans reconocer claramente qué autos estaban observando. La mayoría de los televidentes podía darse cuenta que Bill Elliott corría con un Ford Thunderbird, no sólo porque supieran que el auto número 9 era un Ford, sino porque realmente se podía ver que se trataba de un Thunderbird: tenía la parrilla original, la forma original e incluso se notaban los bordes de las luces cuádruples. Fácilmente se podía imaginar cómo el ?bird? común de la puerta de casa se había convertido en el auto de Bill, aunque tuviera esos neumáticos de carrera y la gruesa jaula antivuelco. Lo mismo pasaba con los Chevys de Earnhardt y de Bodine; y en los años mozos del deporte era aún más fácil, porque el auto se veía exactamente como salido de la fábrica, con cinta adhesiva en las luces y el número pintado en las puertas.

Los tiempos han cambiado, y antes podías comprar algo que se pareciera a un auto de carreras, pero los autos actuales de la Copa Nextel son prácticamente todos iguales, salvo por los autoadhesivos en el frente y la cola diseñados para copiar el estilo de las versiones originales. Hoy en día los fans reconocen los autos basándose en el número, o por quién lo conduce, o quizás por un rápido acercamiento a la marca en la parrilla; ya que como último recurso para los novatos en el deporte ahora los autos de NASCAR llevan escrito claramente qué es lo que estás viendo (Monte Carlo, Taurus, Charger) en la toma de aire delantera. Difícil de ver a 180 millas por hora, pero eso es otro tema.

La brecha entre los autos de calle y los de carrera no sólo se ha ampliado desde el punto de vista de la apariencia. Si bien la potencia de los motores varía según la modalidad de carrera y la pista, los motores de NASCAR generalmente producen hasta 800 caballos, corren a 9500 revoluciones y tienen una cilindrada de casi seis litros. Estas mejoras son el resultado del uso de carburadores en lugar de sistemas de inyección, de la ausencia de silenciadores y catalizadores, y de componentes exclusivos en el motor, aunque el bloque propiamente dicho lo puedas adquirir en cualquier concesionaria. A cambio de toda esta potencia, el motor de carreras rinde apenas de tres a ocho millas por galón, tiene una vida útil de unas 800 millas y reemplazarlo cuesta 60.000 dólares. Pensándolo bien, mejor que los corredores de NASCAR se queden con sus autos y nosotros con el nuestro.

En las páginas siguientes, encontrarás los autos de algunos campeones de NASCAR desde el año 1985 al 2004, con su correspondiente versión de producción; o en el caso del Ford Taurus, con algunas opiniones sobre la ausencia de una versión de calle.

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